Een kaartje uit de Westelijke Sahara

Het is nu 40 jaar geleden dat de Westelijke Sahara door Marokko werd geannexeerd, maar het leven gaat verder in dit betwiste en vergeten land. Campaigner, Beccy Allen, herinnert zich haar eerste bezoek aan het territorium.

Er was een gevoel van onheil in de lucht. Gepantserde vrachtwagens, militaire mannen en angstaanjagende Marokkaanse politie waren verspreid over de stad. De sfeer was gespannen, verontrustend.

Ik was met twee vrienden - Sidi en Andrea - naar Laayoune, de Westelijke Sahara gereisd om uit de eerste hand te zien hoe het leven was in het door Marokko bezette land.

Weinig toeristen halen het hier en de autoriteiten verwelkomden ons met vijandigheid. Militaire controleposten waren overal en we werden constant gevraagd om onze aanwezigheid in de Westelijke Sahara uit te leggen.

Het was een ongemakkelijke reis, maar ook buitengewoon lonend. Een van de meest verbazingwekkende dingen om naar een bestemming te gaan waar de meeste mensen nog nooit van hebben gehoord, is dat je je naar onbekend gebied begeeft. Ik voelde me een pionier.

"De sfeer was gespannen"

Laayoune is niet, in de traditionele betekenis, een prachtige stad (ik geloof dat het ooit was en zou kunnen zijn). Maar het heeft een zekere charme.

Ik werd getroffen door de vervaagde gevels van de oude koloniale eigendommen, samen met de magie van straatmarkten, de betoverende oproep tot gebed en de geur van vers gevangen vis en gegrild vlees.

Af en toe waagden we ons uit Laayoune, langs militaire controleposten, om zandduinen, stranden en oases in de woestijn te verkennen.

De woestijn is echt adembenemend. Je kunt de heuvels langzaam zien veranderen met de beweging van de wind. En je kunt speels de vormverschuivende duinen afrollen, tuimelen door het zachte, warme zand totdat je op de bodem rust.

Als Londenaar werd ik constant getroffen door de eenzaamheid van de woestijn en de kans die het me gaf om helemaal alleen te zijn.

Ik werd ook getroffen door de zee: in een land geteisterd door onrechtvaardigheid, symboliseerde de kalmte van de oceaan het vreedzame middel waarmee de Sahrawi's (de Westelijke Saharanen) dagelijks hun hachelijke situatie tegemoet treden.

De Westelijke Sahara en haar bevolking lijden in een rustige toestand. Een voormalige Spaanse kolonie, die op 31 oktober 1975 door Marokko werd geannexeerd, wiens troepen een oorlog voerden tegen de Sahrawi-bevrijdingsbeweging, bekend als het Polisario-front.

Het Polisario-front verklaarde de Saharawi Arabische Democratische Republiek (SADR) in 1976 een onafhankelijke staat en claimt de soevereiniteit over de Westelijke Sahara vanuit ballingschap in Algerije.

Een referendum werd beloofd aan de bevolking van de Westelijke Sahara in 1992, maar het is nog steeds niet gebeurd. De internationale gemeenschap erkent officieel de annexatie van Marokko niet, maar de landen zoals Rusland en de VS hebben een grotendeels neutrale positie ingenomen ten aanzien van de claim van beide partijen.

"Intimidatie is schering en inslag"

Degenen die op het grondgebied bleven wonen onder een onderdrukkend, bezet Marokkaans regime. Er zijn regelmatig mishandelingen. Intimidatie is schering en inslag. De in het Verenigd Koninkrijk gevestigde NGO Adala UK documenteert deze schendingen van de mensenrechten.

Duizenden zijn gevlucht en leven in vluchtelingenkampen over de grens in Algerije. Het exacte aantal vluchtelingen dat daar woont, wordt betwist, maar Algerije schat dat er 165.000 zijn.

Ik was verbolgen door de eindeloze controleposten in de Westelijke Sahara, ervan bewust dat dergelijke obstakels door de Marokkaanse regering alleen worden aangebracht om het de mensen die daar wonen moeilijk te maken.

Ik was ook geraakt door de immense gastvrijheid en warmte van de Sahrawi-bevolking. Van de huizen, die, in reële termen, zo weinig hadden, kwamen we met zoveel weg - hetzij in materiaal voor traditionele jurken of in de hoeveelheid liefde en respect die ons was getoond. Een cliché, dat weet ik, maar zo waar.

Beccy Allen gaat volgend jaar de Sahara-marathon in Algerije leiden voor Sandblast Arts om geld in te zamelen voor de Sahrawi-vluchtelingenkampen, die zijn verwoest door recente overstromingen. Je kunt haar hier sponsoren.



Geef Ons Uw Mening